Envie d’une escapade insulaire et hors des sentiers battus au bord du Pacifique? L’île de Vancouver, placée par les lecteurs du magazine Condé Nast Traveler en troisième position sur la liste des plus belles îles d’Amérique du Nord, est l’endroit idéal pour se détendre, se retaper et se ressourcer. Plongez dans l’ambiance décontractée de cette destination vivante de la côte Ouest en faisant l’une de ces cinq balades en voiture depuis Victoria, cœur cosmopolite de l’île et capitale de la Colombie-Britannique.

Sooke | 40 km 

La pittoresque petite ville de Sooke se trouve juste au nord-ouest de Victoria. Ce coin de l’île niché entre le littoral sauvage à l’ouest et une imposante forêt à l’est comblera tous les besoins des amoureux du plein air en matière d’excursion d’une journée. En effet, les activités ne manquent pas à Sooke, que vous vous arrêtiez pour faire trempette dans le parc régional Sooke Potholes (prévoyez une petite randonnée pour accéder aux piscines naturelles creusées dans la rivière), que vous exploriez le parc régional East Sooke pour ses eaux d’un bleu cristallin, ses magnifiques formations rocheuses et la plage Aylard Farm ou que vous vous lanciez sur les tyroliennes d’Adrena LINE pour filer à toute vitesse d’une cime à l’autre. Si vous cherchez des activités un peu plus reposantes, passez au marché fermier de Sooke (qui se tient tous les samedis de juin à octobre), participez à une excursion d’observation des baleines ou explorez le bord de mer lors d’une visite guidée qui vous fera découvrir les algues d’un point de vue scientifique et gustatif.

S’il s’avère difficile de laisser derrière vous la splendeur de la côte ouest de cette partie de l’île, passez la nuit à Sooke ou suivez le littoral jusqu’à Port Renfrew. N’oubliez pas de vous arrêter à l’une de ces plages sur le trajet.

Chemainus | 80km

Chemainus se trouve sur la côte est de l’île de Vancouver. Bien qu’il y ait aussi de nombreuses plages et le même type d’activités que celles proposées par les autres petites villes de l’île, c’est surtout grâce à sa créativité, et plus particulièrement à ses peintures murales, que Chemainus s’est fait un nom. Plus de 40 œuvres égayent les rues de ce village – qui vivait autrefois de l’exploitation forestière – que vous pouvez parcourir pour faire de belles photos en profitant d’une leçon d’histoire. Les fresques, qui dépeignent entre autres le village pendant l’âge d’or industriel et rendent hommage aux Premières nations qui ont façonné la terre il y a des années, donnent aux visiteurs un aperçu du passé de Chemainus.

Après avoir admiré les œuvres, fait quelques achats dans les boutiques et dégusté un cornet de glace, allez pique-niquer au bord de la mer dans le parc Kin. Puis finissez la journée dans un fauteuil du théâtre Chemainus Theatre Festival, qui propose des productions scéniques de calibre professionnel, des concerts et bien plus encore, le tout dans un bâtiment néo-classique primé. Ne manquez pas non plus le festival de l’artisanat, de la bière et de la gastronomie Craft Beer & Food Festival, qui a lieu chaque année au mois d’août.

Péninsule de Saanich | 25km

Ne vous y trompez pas : la péninsule de Saanich est la destination la plus proche de Victoria sur cette liste, mais les activités ne manquent pas. À environ 25 kilomètres du centre-ville de la capitale provinciale, cet endroit magnifique n’offre pas une vue, mais des vues sur l’inlet Saanich, le détroit de Géorgie et le détroit de Haro. Notre lieu préféré pour s’en mettre plein les yeux? La plage Island View. Cette étendue de sable où vous trouvez des sentiers et une belle nature donne sur le Mount Baker et on y admire les plus beaux couchers de soleil. Avant d’y aller, faites le plein de produits frais du coin pendant la saison estivale en vous arrêtant à un marché de producteurs locaux comme le Peninsula Country Market ou le North Saanich Farm Market.

Si vous préférez une atmosphère plus urbaine, visitez Sidney, la seule « ville du livre au Canada ». La municipalité, dont les rues semblent sortir du droit des pages d’un roman, regorge de boutiques et de trésors locaux, dont 12 librairies. Vous pourrez y acheter des souvenirs qui en valent la peine, et comme l’avenue principale mène à des sentiers qui longent le littoral, c’est une promenade toute trouvée pour un après-midi ensoleillé. Si au contraire la chaleur vous pèse, allez au Centre Shaw de la mer des Salish, qui vous fera plonger dans toutes les merveilles de l’océan.

Votre excursion dans ce coin de l’île serait incomplète sans la visite d’une cidrerie ou d’un établissement vinicole. Dégustez les cidres de la Sea Cider Farm and Ciderhouse ou les vins du domaine Church and State Wines (notez l’humour des étiquettes de la série « Lost Inhibition »!) pour découvrir les meilleurs produits du terroir. De plus, dans ces deux endroits, le cadre est aussi parfait que les boissons que vous y dégustez.

Cobble Hill et Cowichan Bay | 55km

À un peu moins de 50 kilomètres au nord de Victoria se trouve la vallée de Cowichan, où se nichent deux destinations incontournables sur l’île : Cobble Hill et Cowichan Bay.

 

Cobble Hill a toujours été un village agricole au cœur d’une région jalonnée de pâturages verdoyants et de forêts boisées. Plus récemment, cependant, ce sont ses vignobles, ses cidreries et sa communauté artistique qui lui ont taillé une réputation. Vous pouvez donc y passer une journée agréable à découvrir les environs et à déguster des alcools artisanaux. Nous recommandons un bon espresso au Drumroaster Coffee, un verre de cidre à la Merridale Cidery & Distillery, un petit verre de vin au domaine Cherry Point Estate Wines, puis la visite des galeries de poterie, de bijoux et d’art.

Cobble Hill est également le théâtre de superbes randonnées de tous niveaux, comme celles qui vous font sillonner le parc Quarry Regional Wilderness Park ou le parc régional Kinsol Trestle, avec son pont ferroviaire historique sur chevalets. Ces deux endroits offrent des paysages uniques et un peu de répit du centre-ville dynamique de Victoria si vous cherchez à prendre un bon bol d’air. À la recherche d’un peu d’animation? Planifiez votre visite le quatrième samedi du mois d’août, où se tient la foire traditionnelle Cobble Hill Fair, qui existe depuis 1909. Vous y découvrirez les produits du coin et les délicieux aliments cultivés dans cette région.

Cowichan Bay n’est qu’à dix minutes de Cobble Hill. Cette petite ville balnéaire est dotée d’un adorable centre-ville et d’une jetée photogénique sur laquelle on peut se balader. Avec ses nombreux magasins d’alimentation spécialisés, comme la boulangerie True Grain Bread et la fromagerie Hilary’s Cheese, c’est l’endroit idéal où faire le plein d’ingrédients pour un pique-nique. Rangez vos emplettes dans le coffre, puis reprenez le volant direction le lac Cowichan pour vous rafraîchir par une chaude journée d’été. Terminez la journée au Cowichan Bay Pub, qui met en vedette toutes sortes de talents musicaux locaux, avant de retourner à Victoria.

Saltspring Island | 55km

Bien qu’elle ne soit qu’à une cinquantaine de kilomètres de Victoria, l’île de Saltspring (l’une des îles Gulf) est une destination qui se mérite parce qu’il faut s’y rendre en ferry. Cela dit, une escapade dans cette île magique où l’ambiance est bien différente de celle du centre urbain de Victoria vaut le coup, car des galeries d’art, des fermes spécialisées, des marchés et de magnifiques randonnées vous attendent.

Lancez-vous sur les sentiers et explorez l’un des points les plus élevés de l’île de Saltspring dans le parc provincial du Mont Maxwell. Le parc est accessible en voiture (bien que la route de gravier soit assez cahoteuse) et vous pouvez aller jusqu’au sommet Baynes Peak pour admirer la vue sur les îles Gulf du sud. Une fois que la nature vous en aura mis plein les yeux, partez en quête des ateliers d’artistes et des producteurs éparpillés sur l’île (ou rendez-vous au populaire marché du samedi). Du vin et du fromage aux sculpteurs et aux tisserands, vous pourrez découvrir cette île comme l’apprécient les gens du coin. Il est fortement recommandé de rapporter à Victoria des petits chèvres de la fromagerie Salt Spring Island Cheese Co. pour le dîner, car ils sont absolument délicieux! Ne manquez pas non plus de pousser la porte des spécialistes du sel à Salt Spring Sea Salt, de faire le plein de produits de beauté à Saltspring Soapworks et d’admirer les œuvres de la galerie Salt Spring Gallery.

 

Victoria est le point de départ idéal pour des excursions d’une journée qui vous permettent d’explorer l’île de Vancouver et les îles Gulf. Bien entendu, Victoria aussi vaut le détour, alors réservez-vous au moins un long week-end pour profiter au maximum de ce coin du Canada.

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